Las vías fluviales se están secando, lo que dificulta la navegación en los principales puertos de envío de cultivos de América del Sur

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27 de abril de 2021.- La sequía sudamericana que está ayudando a impulsar los precios del trigo , el  maíz y la  soja a máximos de varios años no solo amenaza los cultivos, sino también la capacidad de transportarlos por vías fluviales que se están secando.

En los ríos cada vez menos profundos que fluyen a través de los principales productores de Brasil, Argentina y Paraguay, las barcazas transportan menos de su carga habitual. La situación es tan desesperada en Paraguay que el país le pide al vecino Brasil que libere agua de la gigantesca represa hidroeléctrica de Itaipú, luego de que los barcos encallaron y se forman atascos en los puertos fluviales porque las barcazas no pueden moverse. En un tramo argentino clave del río Paraná de 4,900 kilómetros (3,000 millas), la incertidumbre sobre el trabajo de dragado podría dificultar aún más a los agricultores el envío de sus cosechas.

La crisis de las vías fluviales de la región destaca el impacto creciente de un clima más cálido en los suministros agrícolas mundiales que está aumentando el espectro de  la inflación alimentaria en un momento de demanda desenfrenada liderada por China. Es probable que la situación empeore porque la estación seca acaba de comenzar. Argentina, el principal exportador mundial de harina de soja para la alimentación del ganado y aceite de soja para cocinar, envía alrededor del 80% de sus cultivos a través de los ríos. En Paraguay, sin salida al mar, el tercer mayor productor de soja de la región, aproximadamente el 80% del comercio del país se mueve a través de cursos de agua continentales.

“Este será un año difícil para la navegación”, dijo Esteban dos Santos, director de la Asociación de Armadores de Paraguay, donde la tercera flota de barcazas fluviales más grande del mundo, después de Estados Unidos y China, se mueve en aguas de 3 metros (10 pies). ) más bajo de lo habitual. “Los canales de navegación son cada vez más pequeños y menos profundos”.

Cerca de la represa hidroeléctrica Yacyretá en Paraguay, las barcazas cargadas con soja para la exportación están varadas. La profundidad del agua del río Paraná debe alcanzar al menos 95 centímetros (3,1 pies) para que avancen, pero actualmente es un tercio de eso, dijo Dos Santos. La sequía ha detenido la navegación desde principios de abril. Se están formando atascos similares en otras partes del país.

La cuenca que comprende los ríos Paraná y Paraguay y sus afluentes obtiene su agua principalmente de fuentes en la región Centro-Sur de Brasil, donde la sequía está elevando los precios de todo, desde maíz hasta café y azúcar. Incluso en tramos donde los barcos se mueven, llevan menos carga para reducir su calado.

En Rosario, un centro de envío clave de Argentina en el Paraná, donde grandes barcos cargan las exportaciones de cultivos antes de dirigirse al Océano Atlántico, se espera que los niveles de agua caigan a alrededor de 1,17 metros (3,8 pies) esta semana. El promedio histórico para esta época del año es de 3,58 metros. La situación empeora cada año debido a las sequías consecutivas en Brasil, con lluvias insuficientes durante la temporada de lluvias para reponer los ríos.

“Va a ser realmente difícil”, dijo Guillermo Wade, gerente del grupo portuario CAPyM en Rosario. “Vamos a tener niveles de aguas poco profundas que van a afectar la posibilidad de cargar barcos con calados más bajos”.

Una disminución de un pie en el calado máximo del barco, la longitud vertical que se hunde bajo el agua, representa una pérdida de 1,800 a 2,200 toneladas métricas de capacidad de carga, según el barco, según Wade.

Para empeorar las cosas en Argentina, el dragado en el río Paraná está al borde de una crisis. Un contrato del gobierno con una empresa conjunta liderada por Jan De Nul NV, la compañía belga que hace la excavación en el lecho del río y ha estado trabajando horas extras durante la sequía, expira este mes y no hay un plan claro para extenderlo o reemplazarlo. Los trabajadores de dragado están considerando ir a la huelga para protestar por la incertidumbre.

Las aguas que alimentan los ríos Paraguay y Paraná fluyen hacia el sur desde los estados brasileños de Mato Grosso, Mato Grosso do Sul, Minas Gerais y Sao Paulo. En el estado de Sao Paulo, ha habido escasez de precipitaciones en cada temporada de lluvias durante los últimos 13 años, y las lluvias en el primer trimestre de este año alcanzaron solo la mitad de los volúmenes esperados, según datos del centro meteorológico y climático de Brasil, conocido como CPTEC. En Mato Grosso, las áreas clave que alimentan la cuenca han tenido precipitaciones por debajo del promedio durante una década. En Mato Grosso do Sul y Minas Gerais, ha sido similar.

El año pasado, Argentina tuvo que pedirle a Brasil que liberara agua de la represa de Itaipú en el río Paraná para aumentar los volúmenes de agua que alcanzaron el nivel más bajo desde 1989.

Brasil envía la mayoría de sus cultivos a los puertos marítimos en camión o tren, y el transporte de soja en aguas interiores es más común en la abundante cuenca del Amazonas en el norte, pero parte del transporte fluvial del país se está viendo afectado por la sequía. En Corumbá, cerca de la frontera sur con Paraguay, donde el gigante del mineral de hierro Vale SA utiliza cursos de agua para las exportaciones, las barcazas navegan con un 20% menos de carga debido a la poca profundidad.

El problema no será fácil de superar y los mercados de cultivos probablemente tendrán que prepararse para dolores de cabeza logísticos más allá de la cosecha de esta temporada.

“Los ríos pueden tardar uno o dos años en recuperarse, dependiendo de las lluvias”, dijo Francisco Catarino, socio de la empresa de logística fluvial FJLC Consultoria en Sao Paulo.

–Por Fabiana Batista y Jonathan Gilbert. Con la ayuda de Dave Merrill. Derechos de autor 2021 Bloomberg

Fuente: gCaptain

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